Startlening Ritchie

Belgische limonade opnieuw op de kaart zetten

Slurp de dag. De slogan op de website van Ritchie verraadt de hand van marketeer en oprichter Jan Verlinden. Het geluk zit in een klein rietje, zoals hij zelf zegt, en met dat rietje blaast hij de limonade van de ouderlijke brouwerij nieuw leven in.

“Het is soms gemakkelijker te weten wat je niet, dan wat je wel wil in het leven” zegt de oprichter van Ritchie. Tekenen van een midlifecrisis zijn er bij hem niet direct te ontwaren; toch wist hij van zijn goedbetaalde directeursjob bij Pepsico dat hij het niet nog eens twintig jaar kon doen. De confrontatie met een foto uit zijn jeugd – in korte broek naast de bakken limonade die in de ouderlijke brouwerij werden gebotteld – en de huidige trend naar craftproducten gaven het startschot voor de revival van de familielimonade. Toch had Jan ooit beslist om niet de brouwerij over te nemen, en een andere weg in te slaan. Maar nu waren wél alle ingrediënten aanwezig voor het nieuwe Ritchie: het momentum, de goesting en vooral een fantastisch product. “Ritchie zat al in het assortiment van mijn vader, en als marketeer kan ik zeggen dat het een naam is die werkt in alle talen. Bovendien had het een mooi logo en een mooi flesje om van te vertrekken. Het enige wat ik moest doen was met mijn ervaring er nog een extra laag aan toevoegen om aan te passen aan de tijdsgeest”, aldus Jan Verlinden.

Tijdsgeest

Die tijdsgeest speelt alleszins in zijn voordeel. Niet alleen de consument smeekt om meer authenticiteit, ook de retail zelf biedt meer kansen voor kwaliteitsproducten van eigen bodem. Die nieuwe niche wil Jan maar al te graag invullen, maar hij beseft ook dat het zelfs voor iemand met zijn achtergrond geen walk in the park wordt: “Ik ben erin gestapt met het besef dat het kan verkeerd gaan. De kans dat het flopt, is nog altijd groter dan de kans dat het een succes wordt.”

Ankerpunten

Naast zijn pitch bij KBC Start-it en het begeleidingstraject bij Unizo, beschouwt hij de aanvraag van een Startlening bij PMV/z als één van de beslissende momenten richting ondernemerschap: “Jullie kijken op een heel rationele manier naar dat dossier en confronteren je met pertinente vragen. Want je mag dan al die ervaring hebben bij Pepsico, BAT en Mars, heel veel dingen blijven nog altijd een blinde vlek.” Door het wegvallen van een Chinese leverancier van glazen flessen die vervangen werd door een Nederlandse, maar waarbij de minimum bestelvolumes ineens veel groter waren, moest er ineens extra financiering op tafel komen. De Startlening was op dat moment het meeste geschikt. En toen vervolgens Ritchie werd opgenomen in het assortiment van de 36 Belgische Délitraiteur-winkels. “Toen heb ik een week op een wolk geleefd” aldus Jan.

Export

Op lange termijn heeft Jan een dubbele ambitie. De eerste is om binnen afzienbare tijd tot het Belgische culinaire erfgoed te behoren: “Als je binnen vijf jaar aan iemand vraagt om een Belgische limonade te noemen, hoop ik dat hij Ritchie zegt.” Met bekendheid wil hij zijn tweede ambitie waarmaken: het inzetten op export. “We hebben een traditie in Belgische bieren en chocolade. Ik zou ook een Belgische limonade willen toevoegen aan die culinaire traditie, met de bedoeling om hopelijk ooit in het buitenland te geraken.”